Australian online start-up casino wants to offer real money gambling

Ein in Perth ansässiges Start-Up Unternehmen bereitet sich darauf vor, die virtuellen Türen seines Online-Bargeld-Casinos zu öffnen. Gründer Laurence Escalante glaubt jedoch, durch die Ausnutzung einer Lücke in Facebooks-Sweepstake-Regeln noch mehr Geld verdienen zu können.

Herr Escalantes Unternehmen Virtual Gaming Worlds betreibt das Chumba Casino, eine Online-Welt, in der Benutzer kostenlos Poker und andere Kartenspiele spielen können, ohne jedwede Preise gewinnen zu können. Dieses „soziale Casino“ macht Geld durch solche Spieler, die für zusätzliche Dinge wie Credits und Premium-Spiele zahlen.

Das Chumba Casino existiert nur als App innerhalb von Facebook. Herr Escalante erhielt im August eine Lizenz von den Philippinen, die es ihm erlaubt, Bargeldwetten bei seinen digitalen Spielen anzunehmen. Nun hofft er, innerhalb eines Monats ein paralleles Chumba Casino außerhalb von Facebook zu lancieren, das ein Spiel mit Bargeld anbietet.

Länder wie Singapur, Großbritannien und Malaysia erlauben Online-Casinos, die mit Bargeld operieren, aber in vielen anderen Ländern wie Australien und den Vereinigten Staaten sind solche Casinos nicht erlaubt. (Die US-Bundesstaaten New Jersey, Delaware und Nevada haben Echtgeld-Online-Casinos legalisiert aber nur mit innerstaatlichen Lizenzen.)

Obwohl die Lizenz ein wichtiger Meilenstein ist, rechnet Herr Escalante mit keinen nennenswerten kurzfristigen Einnahmen. Etwa zwei Drittel der monatlichen 200.000 aktiven Benutzer des Chumba Casinos sind in den USA ansässig. Diesen Spielern möchte er Sweepstakes bei Facebook anbieten. Sweepstakes werden in einigen Staaten der USA nicht als Glücksspiel angesehen.

Spieler können virtuelle Credits erwerben, um auf digitalen Spielautomaten zu spielen. Der ausschlaggebende Punkt dabei ist, dass sie sich die gewonnenen Credits dann auszahlen lassen können. Solche Aktivitäten wären in Australien nicht erlaubt, vor allem nicht in New South Wales, wo die Regeln für Gewinnspiele sehr streng sind. Allerdings ist Herr Escalante davon überzeugt, dass er sich mit den Gesetzen der USA in Einklang befindet.

Das ist ein ehrgeiziges Ziel. Facebooks erfolgreichste soziale Casinoplattform „Double Down“, die Eigentum des US Spielautomatenherstellers IGT ist, verdient pro Spieler etwa 40 Cent pro Tag.Vor dem Angebot solcher Gewinnspiele erbrachte jeder Chumba Benutzer Herrn Escalante etwa 10 Cent pro Tag. Das Unternehmen hat täglich etwa 15.000 aktive Spieler, was einem Jahresumsatz von rund $ 50.000 entspricht. Er hofft, dass die Anzahl der Spieler Mitte des Jahres auf ca. 100.000 angewachsen sein wird und dass der Umsatz pro Kopf auf $ 1 steigen wird. Der Jahresumsatz würde in diesem Fall über $ 3 Millionen betragen.

Nach einem Monat und ganz ohne Marketing erkannte Herr Escalante bereits, dass die Sweepstake Benutzer mehr Geld ausgeben und viel häufiger spielen als die Spieler im sozialen Casino.

Der ehemalige Finanzplaner hatte die Idee für das Chumba Casino im Jahr 2009, als einige seiner Freunde, mit denen er regelmäßig Poker spielte, in einen anderen Staat zogen. Die Gruppe spielte weiterhin regelmäßig das Online-Rollenspiel World of Warcraft, aber ihre Pokerabende waren beendet. „Wir fanden es verrückt, dass wir in eine virtuelle Welt eintauchen und gemeinsam Drachen töten konnten… Aber wir hatten nicht die Möglichkeit weiter Poker zu spielen“, sagte er.

Herr Escalante ist davon überzeugt, dass Casinos nicht der Online-Revolution entgehen werden, die bereits andere Bereiche wie die Medien und den Einzelhandel aufgewirbelt hat. Die Verschiebung ist bereits auf dem Glücksspielmarkt erkennbar. Online-Unternehmen wie Betfair und Sportsbet konkurrieren aggressiv mit etablierten Unternehmen wie Tabcorp und der Tatts Gruppe.

Während Unternehmen wie James Packer`s Crown Resorts und die Echo Entertainment Group um Lizenzen kämpfen, damit sie Milliarden in Casino-Resorts investieren können, hat Herr Escalante mit einer privaten Investition von $ 2,5 Millionen und der Hilfe von digitalen Entwicklern aus Chennai, Indien, das Chumba Casino aufgebaut. Nach Angaben von Herrn Escalante macht das Start-Up gute Fortschritte, dank eines weiteren Zuschusses von 5 Millionen US-Dollar von ungenannten Investoren.

Das Start-up hat auch einige Parteien aus der alten Welt auf seine Seite bringen können. Der ehemalige Geschäftsführer des Spielautomaten-Herstellers Aristocrat Leisure, Steve Parker, ist ein Direktor des Start-Ups. Aristocrat‘s Ex-Studiomanager, Edgar Pau, ist jetzt Leiter des Spielautomaten-Designs bei Herrn Escalante. Die Entwicklung fesselnder Spiele wird eine der Säulen des Geschäftswachstums sein, sagte er. Seiner Meinung nach sind „bessere“ Spielautomaten der größte Geldbringer eines sozialen Casinos.

Herr Escalante wird sich auch auf „kostenwirksame“ Werbung konzentrieren, da die Einnahmen bei Facebook sehr stark von der Werbung abhängen.

Die Gesundheitsbehörden befürworten eine Lockerung der Online-Glücksspiel-Regelung in keiner Weise. Professor Samantha Thomas sagte, die Möglichkeit für Leute Glücksspiele zu Hause zu spielen, sei besorgniserregend. „Je mehr Menschen ihre Spielsucht geheim halten können, desto gefährlicher ist es“, sagte Dr. Thomas, eine Akademikerin im Bereich Gesundheitswesen an der Universität von Wollongong. Ein leichter Zugang zu Online Glücksspielen gefährdet jedwede Suchtbekämpfungsprogramme. „Mit Online-Spielstätten bleiben die Spieler fast völlig anonym“, sagte sie.

Herr Escalante ist jedoch der Auffassung, dass digitale Casinos sich besser dazu eignen Spielsucht zu identifizieren – und zwar durch die Überwachung der Nutzeraktivitäten. „Nichts ist anonym in der Online-Welt“, sagt er. „Wir wissen alles über einen Spieler.“

Herr Escalante, der nach eigenen Angaben selbst Problemspieler in der Familie hat, hat vor, eine Art von Spielernachrichten innerhalb des Spiels zu entwickeln,  die Spielern dabei helfen sollen, ihre Ausgaben zu kontrollieren, und sie zu warnen, wenn sie zuviel ausgegeben. „Das sind alles Vorhaben, die wir in die Tat umsetzen werden, und keine leeren Versprechen „, sagte er.